飛鳥撞擊飛機引擎有多大危險?新研的光線驅鳥法有效嗎?

新聞間中會有這樣的報道:有航機與雀鳥碰撞,導致引擎受損,需要改變航程,緊急降落,不然可能會造成嚴重空難。這種稱為「鳥擊」的事件,不單令人擔心航空安全,同時值得關注的是因而喪生的雀鳥。

先談航機的安全,大部分鳥擊事故都發生在航機剛起飛或即將著陸的時候,雀鳥飛進引擎後,通常就會不幸粉身碎骨,不會破壞引擎,或只是造成輕微的凹痕;只有較為大型雀鳥或同一時間有多隻雀鳥撞向引擎,才有可能導致較嚴重的損害。美國機師兼航空書籍作家Patrick Smith解釋:「雀鳥不能弄停引擎,不過會令扇葉彎曲或破裂,導致引擎喪失動力。如果航機以二百五十海浬的速度(一萬呎高度以下的最高速度)飛行,撞到一隻普通大小的飛鵝,撞擊力會超過五萬磅。」

不過,按照英國機師工會的說法,鳥擊會造成危險的可能性很低。該會的航空安全專家Stephen Landells解釋:「航機的設計已預計可以承受鳥擊,失去一副引擎並不足以令飛機撞毀,因為它只剩下一副引擎都可飛行。而且機師全都經過嚴格訓練,懂得怎樣處理像鳥擊的事故。」根據美國聯邦航空管理局的數字,由1990至2013年間因野生動物撞向美國民航飛機引致了廿五人喪生,二百七十九人受傷。數量雖不算龐大,但仍是大家不願看見發生的。

當然,對雀鳥來說,鳥擊絕對是「致命」的,有統計指每年因鳥擊而死亡的雀鳥數以百萬計。此外,過去也曾發生有機場為防止鳥擊出現而射殺雪鴞,令動物權益分子極為不滿。因此,不論從航空安全還是動物福利的角度,航空業界還是希望能找到較為人道的方法,將鳥擊事故減至最少。

目前業界並沒有公認最有效率的途徑,可說是各施各法。例如倫敦希斯路機場就同時用上好幾個方法:在停機坪操作的車輛裝上了可以嚇走雀鳥的電子系統;建築物天台設置大型擴音器,播放雀鳥的驚恐叫聲;清除機場內的雀鳥食物來源;控制青草的長度;掩蓋露天的水源,以及密切監察雀鳥的飛行路線等。

不過,學術界也在努力研究更為科學化、可以一勞永逸的避免鳥擊方法。美國普渡大學的生物科學研究團隊正研究使用光線來影響雀鳥的飛行習慣:他們會放出一隻褐頭牛鸝,前面有兩條分叉的飛行路線,一條有發光二極管(LED)燈光,一條沒有,然後觀察雀鳥會選擇哪一條路線。結果發現,雀鳥會迴避波長等於人類肉眼看到的藍色和紅色LED燈光,飛向沒有燈光的方向,不過若果燈光是綠色、白色或紫外光,雀鳥則不受影響。

很明顯,如果能證實雀鳥確實會迴避紅、藍兩色燈光,航空界就可在機場適當位置裝設LED燈,引導雀鳥的飛行路線,大幅減少鳥擊事故。不過,這項實驗還有不足之處,至少有兩項疑問尚待進一步證實:首先,這次實驗中雀鳥迴避的都是色彩對比強烈的燈光,因此未能肯定牠們是在迴避紅、藍兩色,還是對比強烈的色彩;此外,這次實驗用的是褐頭牛鸝,究竟其他品種雀鳥的習性是否也一樣?這兩項疑問還需要更多深入的實驗,方能找到答案。大眾都期望,學術界真的能盡快研究出有效減少鳥擊的方法。

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