在南太平洋的尼莫點(Point Nemo),是地球上距離陸地最遙遠的海洋極點。這裏同時也是棄置太空船的「機械墳場」⋯⋯

今年5月9日,中國的長征五號B運載火箭末段的殘骸,墮入接近馬爾代夫群島以西的印度洋海域上。長征五號B是在4月29日發射升空,將「天和」太空站的核心艙送入地球軌道,在完成任務後返回地球。

長征五號B末段殘骸長30公尺、直徑5公尺、重達21噸,而且重返大氣層的軌道完全不受任何控制、未能確定著落地點,因此受到各國關注。

中國的太空專家事先已表示,長征五號B殘骸對人們造成的風險微乎其微。然而,太空船殘骸墜落的問題,長期以來一直困擾著我們。例如今年3月,美國SpaceX公司的獵鷹9號(Falcon 9)發射失敗,推進器脫離軌道,接著墜入地球大氣層,在太平洋西北部上空燃燒起來,部分殘骸墜落在華盛頓州一處農場。

自1957年前蘇聯發射人類第一顆人造衛星斯普特尼克(Sputnik)一號以來,至今各國共執行了超過3萬次發射任務,太空飛行器完成任務後,有些仍然繞著地球軌道上運行,成為太空垃圾;有些會「返回」地球墜落銷毀。現時大部分國家已透過設計,避免火箭或太空設備殘骸不受控的重返地球,而南太平洋的無人地帶尼莫點,一向是各國的選定的地點。

尼莫點(Point Nemo),正式名稱為「無法到達的海洋極點」(Oceanic Pole of Unaccessibility),是地球表面距離陸地最偏遠的地點,位於南太平洋中央,距離最近的陸地相隔約2,600公里,最快的船舶需耗時15天才能從陸地航行到那裏。

尼莫點在1992年由加拿大克羅地亞裔測量工程學家赫爾沃耶・盧卡泰拉(Hrvoje Lukatela)發現,他以法國小說《海底兩萬里》中的角色尼莫船長為之命名,而「尼莫」一詞則來自拉丁語的「Nemo」,直譯為「無人」。

該處沒有船舶航線,人類和其他生物蹤跡稀少。由於尼莫點位處在南太平洋環流周圍的海域之間,海上的有機物無法流入該處海域,因此沒有任何食物來源,亦無從形成生態系統。

尼莫點最近的陸地,是三座遙遙相望的南半球島嶼—北部的皮特凱恩群島之一迪西島(Ducie Island),東北部的復活節島(Easter Island,Motu Nui),南極洲外海的馬厄島(Maher Island)。三者與尼莫點的距離均為超過2,600公里,將上述三島以串連起來,中間的面積相當於整個北美洲。

由於尼莫點地處偏遠,因此成為各國球的「太空船墓地」。俄羅斯,歐洲和日本的太空機構長期以來一直將棄用的太空船放在那裏。歐洲航天局(European Space Agency)估計,自1971年,已有超過260艘太空船在這片海洋降落,而且數目每年都在增加。

美國哈佛-史密森尼天體物理中心(Harvard-Smithsonian Center for Astrophysics,簡稱CFA)的Jonathan McDowell說:「這裏現時並非很密集,不過往後會後會越來越多(殘骸)了。」

現時在該處的太空船殘骸,大部分屬於俄羅斯:包括140艘太空補給船、6個敬禮號太空站,還有前蘇聯時期的和平號太空站。此外,在這裏安息的,還有一段SpaceX火箭、歐洲航天局的5艘貨運飛船、日本的6艘HTV貨運飛船。目前正在服役的國際太空站(International Space Station,簡稱ISS),預計將在10年內退役,也計劃墜落到尼莫點所在的海域。

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