記不起一些事情?不用擔心!科學家說「忘記」是一種有用的功能。為甚麼?

善忘可能為你生活帶來不便,更可能令你擔心年老時記憶力便會下降。不過科學家認為,很多時候,忘記更有利學習及決策,能過目不忘,亦並非一定有好處。

加拿大多倫多大學的腦神經科學家李察士(Blake Richards)及保羅.法蘭克蘭(Paul Frankland)今年六月在期刊《Neuron》發表的一篇論文指出,遺忘和記憶一樣, 都是人類記憶系統裡重要的組成部分。人們的腦消除某些資訊,其實有助我們腦部的功能,因為這樣令我們更加專注一些最重要的事件。

這篇論文分析了多項關於記憶(remembering)和遺忘(forgetting)的研究,推論「遺忘」是人類大腦的一項特殊功能。人類的感覺器官每天接收到的信息非常多。「忘記」使人只保留那些重要及相關的信息,減輕大腦空間的壓力,作者希望透過了解人腦如何保存及忘記某些東西,以改進人工智能,讓它可以與人互動及自行作出決策。

想想每天早上起床,坐車上班,這些稱為情節記憶(episodic memories)的東西,大部分的細節都無關痛癢。反而一些不尋常的事件,如第一次與配偶約會、第一份工作等,大家都很少會忘記。人們不但不會忘記這些事情,還會經常回想起來,與新的記憶結合。

李察士舉例,假如你現在已很少與某位朋友通電話,又或許你已經將這位朋友的電話號碼貯存在手機上,你便忘記了這個電話號碼,讓腦子可以記憶一個新的電話號碼。忘掉某些記憶,有助你快些記起一些有用的資訊。

李察士指出,在人工智能中,有所謂(overfitting)的現象,當電腦存了過多的資訊,它的分析及決策能力便受到影響。

事實上,在心理學史上,記憶的研究已有很長的歷史。腦神經科學近數十年一直有探索細胞如何儲存資訊及記憶事物,近年則興起有關細胞如何忘記事物的研究。

大家也別以為記憶力強的人一定比其他人聰明,前蘇聯著名心理學家,神經心理學先驅之一亞歷山大.魯利亞(Alexander.R.Luria)曾有一位名S先生的特殊案例。S先生自小展現出驚人的記憶力,他在聽到資訊的幾秒鐘內,立即在腦海浮現那個資訊代表意義的圖像,因此可以將所聽到的冗長字串或數字,一字不漏地背誦出來。

然而,S先生的智力只是一般人的水平。他的記憶能力反而成為他的缺點。由於他的腦中塞滿了太多代表細微及有不同意義的雜亂圖像,他展現出難以從相關經驗中找出共通性及規律性的情況。此外,要他記憶象徵性或詩歌類資訊亦很困難。

人們的腦袋空間始終有限,懂得如何及忘懷,可能令你更有能力增長知識!

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