當飛機引擎爆炸損壞,並不一定是世界末日,飛行系統早已準備好應對⋯⋯

今年2月20日,崔維斯‧路克(Travis Loock)正與妻子乘搭美國聯合航空328班波音777-200客機,從科羅拉多州丹佛(Denver)市前往夏威夷檀香山(Honolulu)。

飛機起飛20分鐘後,傳出一聲爆炸聲。他說:「我聽到一聲巨響,那是你在飛機上絕對不想聽到的聲音;我拉起窗戶的遮光板望出窗外,駭然看見引擎不見了。」

機長顯然發現了故障,向機場發出了「Mayday」的求救訊號。崔維斯形容,機上瀰漫一片恐慌的氣氛,大家歇力保持冷靜,機員亦盡量安撫乘客。未幾,乘客看見跑道,顯示飛機安全折返丹佛機場,大家均舒了一口氣,離開飛機前,更爆出一片歡呼聲。

事後,負責調查事故的美國國家運輸安全委員會表示,爆炸主要在右邊的引擎,飛機本身只受到了輕微損毀,引擎進氣口部分脱落,兩塊扇葉折斷,其他扇葉亦受損。大量碎片掉落到機場附近多個社區,幸而未導致任何傷亡。

事後,波音飛機建議採用同款引擎普惠(Pratt & Whitney)4000-112的128架飛機全部停飛及接受檢查。多間航空停飛相關飛機。

而在聯合航空飛機爆炸的數小時前,一架波音747-400型貨機由荷蘭馬城(Maastricht)前往紐約途中,左邊外側引擎亦發生爆炸,扇葉被碎片,一名老婦和一名小童受輕傷。同日兩班航機發生同類意外,可說非常罕有。然而,飛機在飛行途中引擎出現故障,卻並不罕見。

美國阿利桑那安柏瑞德航空大學(Embry Riddle Aeronautical University)安全科學學系(Safety Science Department)的主席艾德‧科爾曼(Ed Coleman)說,機師接受的定期訓練,均有針對這些情況。

這次損壞的扇葉,主要位引擎的空氣壓縮器。飛機引擎的運作原理,是空氣透過進氣口,被吸入飛機的發動機後,經壓縮器(compressor)加壓,再把高壓的氣流進入燃燒室內;燃燒室的噴嘴射出燃油混合後燃燒,產生高溫和高壓的燃氣,向後排出,推動渦輪,產生推進力(propulsion),推動飛機前進。

壓縮器葉片的轉動增加了氣流的壓力,也會使機件的溫度升高。一般民航機有22至38塊扇葉,通常以鈦製造,這是現存最堅硬的金屬。為了減低飛機的重量,部分扇葉採用中空的設計。

據估計,全球每年大約有150-200宗的航空事故是由於飛機發動發生故障造成的。發動機可能因不同的原因失效,如引擎内部的機械故障、渦輪或螺旋槳損壞、漏油、燃油污染,甚至有外物和飛鳥飛入發動機等。一般機師都會接受訓練,懂得面對危險時的應急措施。

美國航空專家格雷格‧費斯(Greg Feith)表示,美國(Federal Aviation Administration簡稱FAA)要求飛機製造商確保,即使其中一台引擎失效,另一台引擎能繼續讓飛機飛行。

然而,當飛機失去一個引擎,飛行員須通過調整方向舵,以免飛機失去平衡,甚至完全失控。機師可能需要將飛機下降到可以維持穩定飛行的高度,因為飛機缺乏動力時,將無法在空氣較稀薄的高空上飛行。

如果所有的引擎都壞了怎麼辦?首先,一架飛機上多個引擎同時發生故障的可能性非常小。如果所有的引擎都出了故障,但仍然不是無法克服的。

一架飛機即使缺乏前推動力,並不表示它會從空中直墜下來。飛行員可以調整機翼和方向舵,令飛機繼續向前滑行,這時飛機仍能左右轉彎,但不再能够爬升或升高高度。期間機師有望在滑翔範圍内找到機場,或在一段相對平坦的陸地或水面進行緊急降落。

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