太空人險死還生的兩分鐘!俄羅斯「聯合號」的背後和未來……

在哈薩克斯坦當地時間10月11日下午2時40分,拜科努爾發射場(Baikonur Cosmodrome)內,美國太空人力克‧黑格(Nick Hague)和俄羅斯太空人亞歷克塞‧奧夫齊寧(Aleksey Ovchinin)已準備乘搭俄羅斯「聯合號」(Soyuz)MS-10 太空船,前往國際太空站。

發射任務開始時似乎進展順利,兩名太空人正在太空艙內查看桌上電腦。

兩分鐘後,火箭以兩倍音速升空,到達距離地球50公里,第一節火箭即將分離。突然,太空船的紅色警示燈亮起,兩名太空人感覺到身體劇烈摇晃,一直播送火箭內動態的串流畫面隨即中斷。

俄羅斯控制中心的翻譯員發出廣播:「推進器出現故障。」

火箭的緊急逃生系統被啟動,太空人乘坐的返回艙彈射離開火箭,兩名太空人表示「身體進入失重狀態」,然後與控制中心聯絡中斷。

返回艙開始了以「彈道式降落」程序(Ballastic Re-entry Mode)。降落傘張開,太空人降落地面。在過程中,由於返回艙在短時間內被地球的引力扯回地球,太空人所承受的重力狀態,會比一般大數倍。

在美國太空總署和俄羅斯太空總署立即啟動緊急搜救程序,派出4部直升機前往太空船預計降落地點搜索。34分鐘後,直升機在哈薩克斯坦中部城市傑茲卡茲甘(Dzhezkazgan)以東約20公里處發現返回艙,並確認兩人平安。該處距離拜科努爾東北面450公里。

黑格和奧夫奇尼結束了這次短暫的太空之旅,奥夫奇尼表示:「這次飛行實在太短了。」

美國太空總署指出,原本三節的火箭中,因第二節的發動機出現故障,當時火箭已接近離開地球大氣層。在國際太空站上的太空人亦拍得返回艙的影像。

國際太空站指揮官、德國太空人亞歷山大‧蓋斯特(Alexander Gerst)在微博發文表示「慶幸我們的朋友都安全無羔。太空飛行並不輕易,但為了人類的福祉,我們會繼續努力。」

美國太空總署原先計劃,海格與奧夫齊寧原定前往國際太空站停留六個月,與斯太空人謝爾蓋‧普魯克普耶夫(Sergey Prokopyev)會合。他們三人至少會在國際太空站逗留至明年一月初,目前的存糧足夠三人再逗留六個月。

俄羅斯宣布决定在完成調查前,暫時擱置載人的太空飛行任務,相信他們須要逗留在太空站較長的時間。

這次意外證明,儘管人類已累積超過半世紀的太空飛行經驗,但太空飛行始終是極複雜和高風險的,就算過往紀錄良好,還是有可能出錯。

俄羅斯的航天業近年面臨資金缺乏和管理的問題,導致事故頻生。自2010年以來,俄羅斯的太空項目發生了13次技術故障。今年八月,在國際太空站停泊的一艘聯合號太空船船身中出現了一個小洞,導致太空船空氣短暫失壓,要進行修補。

事件更加顯示美國要迫切推出新火箭系統。自從美國太空梭機隊(Space Shuttle)在2011年全數退役之後,前往國際太空站的各國太空人都必須乘搭聯合號前往。雖然美國的 「SpaceX」和波音公司正分別發展新一代的太空船,但計劃一再延誤,最快要在明年始進行試飛,美國太空總署現時可能提前進行測試。

近年是最嚴重的太空飛行事發生在1986年,美國挑戰者號太空穿梭機發射後因推進器故障而解體,七名太空人身亡。2003年,哥倫比亞號穿梭機亦在返回地球時,在德克薩斯與路易斯安娜上空發生事故,機上所有七名太空人遇難。

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