多國出現猴痘病例。這種罕見病毒在首次發現60多年後才突然爆發,會演變為大疫情嗎?

新冠肺炎疫情還未有受控,近日多國卻陸續出現猴痘(monkeypox)確診病例。

這種罕見的病毒,過去引發的病例多出現於非洲。今年5月7日,英國一名曾到過尼日利亞(Nigeria)的旅客證實受感染。此後,葡萄牙和西班牙相繼有猴痘病例報告,到5月20日,美國、澳洲和至少11個歐洲和亞國家都出現感染個案或疑似病例。

世界衞生組織目前暫時在全球發現了大概80宗以上的案例,以及50宗疑似案例。世衞日前已召開專家和技術諮詢小組緊急會議,討論全球猴痘相關信息及應對方案。

猴痘自1950年代發現以來,主要在非洲中部和西部發現,這次短短半個月之間,相繼在歐洲和美國出現,加上很多感染者並沒有前往非洲,其擴散程度令醫學專家感到驚訝。

牛津大學(University of Oxford) 「瘟疫科學研究所」 (Pandemic Sciences Institute)敎授彼得·霍爾比爵士(Prof Sir Peter Horby)說:「這是一種異常的新情況,令人覺得奇怪和擔心。」他又說:「人們必須採取得行動,防止這種病毒紮根。」

英國衞生局(UK Health Security Agency,簡稱UKHSA)聲明指出,這次爆發罕見且不尋常,當局會密切調查感染源頭。

以英國為例,單在5月20日就新增11宗病例,超過前兩週的總和,敲響公共衛生警鐘。由於很多感染者並沒有前往非洲,換句話說,這些病者都是境內感染。相較之下,過去的病例都是境外移入。

猴痘是一種由猴痘病毒(Monkeypox virus)導致的罕見傳染病,主要在嚙齒類生物如非洲松鼠、樹松鼠、睡鼠等動物間傳播,也會傳染給猴子和人類。專家指出,引發猴痘的病毒,與天花屬於同一病毒家族──「正痘病毒屬」(Orthopoxvirus),但感染後的症狀要輕微得多,其傳染性也很低。

最初症狀類似感冒,包括發燒、頭疼、腫脹、背疼、肌肉酸痛和全身無力等。患者身上會出現皮疹,由面部開始,蔓延到身體其他部分,最常見的是在手掌和足底。皮疹會變成水泡或結痂,留下疤痕。病徵通常會持續14到21天,之後自行消失。猴痘死亡率大概10%,相比天花致死率約30%為低。

猴痘病毒最早於1958年發現,當時丹麥病毒學家普雷本·馮·馬格努斯(Preben von Magnus)在科研用的食蟹猴中發現了這種病毒,將之命名為「猴痘」。根據世界衞生組織,首宗病例於1970 年在剛果民主共和國(Democratic Republic of Congo,簡稱DRC)發現,同時證實猴痘病毒可以感染人,屬於人畜共患病毒。此後,猴痘在中非和西非11國傳播,遠至撒哈拉以南的地區。1976 到 2003 年間,感染人類猴痘的個案少於100宗。

2003 年出現了首次非洲之外的感染。美國當時共發現81宗個案,還有多宗疑似個案;當時並沒有造成任何死亡。此後,歐美再也沒有發生過明確的猴痘本土疫情。至2017 年,尼日利亞經歷了有記錄以來的最大一次爆發;當時,共有172宗懷疑個案,距離該國上一次出現感染者已距離40年。

另一方面,亦有專家指出,猴痘演變成全球新一輪疫症的機會不高。英國諾丁漢大學(University of Nottingham)分子病毒學(Molecular Pharmacology)教授約拿單∙鮑爾(Jonathan Ball)說:「與最初感染猴痘患者接觸的50人中,只有一人受到傳染。這一事實表明,猴痘病毒的傳染性其實很弱。」。

他說:「認為我們正處於全國爆發邊緣是不正確的。」

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