「怪獸級龍捲風」(monster tornado)一晚狂飆300公里,席捲美國中部6州,這個冬季為何刮起大風?

今年12月11日,在美國肯塔基州梅菲爾德(Mayfield) 一家名為「梅菲爾德消費產品」(Mayfield Consumer Products)的工廠,專門製造蠟燭和香薰製品,約110名工人正在夜班,趕製產應付聖誕節和元旦的貨期。

今年40歲的凱恩娜(Kyanna Parsons-Perez)這晚也在上班。她表示,龍捲風吹襲前,大家都躲進避難室裡,房裏燈光閃爍不定,然後她感到一陣狂風吹來,聽到爆裂聲,隨後隆然巨響,所有東西就塌下來,人們都尖叫起來,也有人祈禱。

當晚,一股威力巨大的龍捲風侵襲阿肯色州、伊利諾州、密蘇里州、田納西州、肯塔基州、密西西比州等中部6個州,龍捲風移動路徑約300多公里。至今造成至少84人死亡,當中重災區肯塔基州,多個社區淪為廢墟,至少70人喪命。州長預計死亡人數會陸續增加。

位於肯塔基州西南角的梅菲爾德,與阿肯色州、伊利諾州、密蘇里州交界,人口約有1萬,整個小鎮的多層建築物幾乎全被夷平,房屋殘骸、倒毀的樹木隨處可見。

凱恩娜和很多同事被困於5呎厚的瓦礫下,雙腿更被壓在殘骸下。她說:「我以為自己撐不下去了,我的雙腿動彈不得,我嚇壞了。這真的太可怕,一切都發生得太快了。」她約兩小時後才被救援人員救出。但有部分同事卻沒這樣好運。直至12月12日,已有8人證實死亡,8人失踪。

專家指出,雖然北美冬季刮起龍捲風並非罕見,但這股龍捲風的強度和歷時之長,可說是相當罕見,不少媒體形容為這是「怪獸級」龍捲風。

雖然這股「怪獸級」龍捲風形成的具體原因尚待進一步研究。但有專家認為,今年天氣異常溫暖,是這次龍捲風發生的一個關鍵因素。

龍捲風的成因,是由於雲層上下溫度差異過大,當地面上的溫度過熱,熱空氣迅速上升,令高空密度的冷空氣急劇下降。由於上下層空氣對流速度過快,因而形成許多小旋渦。當這些小旋渦逐漸擴大,形成巨大的旋渦形風暴。旋轉速度和移動速度都極快,因此破壞力十分驚人。

氣象學家謝菲・馬斯特斯(Jeff Masters)表示,如果這起龍捲風事後獲確認為「單一龍捲風」,而非「龍捲風群」,它將成為史上第一個跨越四州的龍捲風。他在推特說:「10日晚間的龍捲風是我從事氣象研究40年來,最令人震驚的一宗天氣現象。」

龍捲風一般發生在5 月和 6 月的春夏之交。北伊利諾大學氣象學教授維克托∙甘西尼(Victor Gensini)以「驚人」與「難以置信」來形容:十二月中旬竟會出現晚春的天氣型態。

美國密西西比州州立大學(Mississippi State University)的氣象學家克雷格∙塞西(Craig Ceecee)解釋,由於墨西哥灣較溫暖濕潤的低氣壓系統沿北美大平原北上,在五大湖區遭遇溫度高於平均的熱氣團,當低壓氣流北方冷空氣交會,由於高空與地面風向相反,就形成了一場「完美風暴」。

塞西說:「極地氣流的溫度高於12月平均值,導致大氣系統『不知道現正隆冬』,因此可以說這次的龍捲風是地球暖化的產物。」北伊利諾大學(Northern Illinois University)氣象學教授甘西尼也贊成此結論,他說:「全球暖化下,冬季可能愈來愈常爆發致命性的龍捲風。」

美國聯邦緊急事務管理署 (Federal Emergency Management Agency,簡稱FEMA) 迪恩·克里斯威爾(Deanne Criswell)說,由於氣候變遷的影響已難逆轉,威力更強、更具摧毀性和致命的風暴將成新常態。她說: 「我現在要注意的是,我們要怎麼開始減少這些事件的衝擊。」

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