鼠疫仍然威脅全球,為什麼這種人類最古老的疾病仍無法絕跡?這可怕的黑死病怎樣威脅人類?

鼠疫被稱為「人類已知最古老的一種疾病」,數百年來與人類共存,從來沒有絕跡。

新近的案例在中國出現,北京市政府今年11月12日證實,兩名來自內蒙古的患者確診患上「肺鼠疫」,正在北京市醫院接受隔離治療。11月16日,內蒙古錫林郭勒盟巴音塔拉蘇木採石場一名病者亦確診感染「腺鼠疫」。官方的公告稱,患者是一名55歲男子,曾於2019年11月5日在採石場進食過野兔。

世界衛生組織稱,鼠疫是「人類已知最古老的一種疾病」,也是死亡率很高的傳染病之一。提起鼠疫,人們多會想到14世紀時歐洲發生的鼠疫大爆發。當時的疫情導致歐洲三分之二人口喪命,死亡人數可能超過5,000萬人。19世紀中、下半葉,也曾出現過全球性的鼠疫爆發。

此後,在世界不同地區時均曾發生小型的鼠疫爆發。美國疾病防治和預防中心,2015年曾11宗通報出現鼠疫個案,其中三人死亡;2017年,非洲馬達加斯加就曾遭遇該地區半世紀以來最嚴重的一次鼠疫爆發,共錄得2,417宗確診個案,其中209人死亡。

根據世界衛生組織的統計數字,2010年到2015年間,全世界共有3,248宗鼠疫確診病例,584人死亡,世衞已將該病列為再度出現的傳染病(Re-emerging infectious diseases)。

鼠疫是由鼠疫桿菌(Yersinia pestis) 所引致的傳染病,這種病原體通常在小型的哺乳動物身上發現,當寄生在受染疫動物的跳蚤叮咬人類,就有機會令人類感染鼠疫。此外,鼠疫也有機會由病者的飛沫傳染給人,因為死者的皮膚會出現黑斑,所以被稱為「黑死病」。

鼠疫主要分為腺鼠疫(bubonic plague,又稱淋巴腺鼠疫)和肺鼠疫(pneumonic plague)。「腺鼠疫」通常是通過嚙齒類動物身上的跳蚤叮咬傳染給人類,主要病癥是淋巴腺疼痛腫大或淋巴腺發炎。倘若不加治療,死亡率最高可達60%。

「肺鼠疫」經血液蔓延至肺部,可以造成急性肺炎,腺鼠疫中大約十分之一會成為肺鼠疫。此外,肺鼠疫患者亦可能因病原體侵入血液,引起敗血症,稱為敗血性鼠疫(septicaemic plague)。「肺鼠疫」和敗血性鼠疫若不及時治療,死亡率可達100%。

鼠疫是一種可由受感染動物傳染給人類的傳染病,因此人類和老鼠共存的地方,都有鼠疫的風險。

目前,治療鼠疫主要是用抗生素,只要及早治療,病者大都能痊癒。但醫學界尚無有效疫苗可以預防鼠疫,因此預防鼠疫的方法,是清除環境周圍可能隱藏的老鼠窩,包括清除廢棄雜物、亂石堆和垃圾堆等。不過專家認為,由於人們不可能將地球上的老鼠趕盡殺絶,因此,徹底消滅鼠疫,比起其他傳染病如天花、脊髓灰質炎和麻疹等更加困難。

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