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真的有「腦生銹」嗎?最新研究指不少長者出現的認知障礙跟腦部鐵質氧化有關。該怎樣預防?

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善忘、反應遲緩、專注力下降,往往被人取笑為腦袋「生銹」!新近一項研究指出,認知障礙症或「阿滋海默氏症」(Alzheimer’s disease)與腦部鐵質氧化確實有關。

澳洲墨爾本大學弗洛里神經科學及精神健康研究所(Florey Institute of Neuroscience and Mental Health)和澳洲聯邦科學與工業研究組織(CSIRO)的一組研究人員,首次證實了大腦的鐵質和澱粉樣蛋白(Amyloid)含量與腦部退化有關聯。

有關研究已在今年7月24日在腦神經科期刊《Brain》發表。

研究人員在六年內,每十八個月對117名參與試驗的澳洲人以腦部磁力共振掃描(MRI Scans)和生物標記(Biomaker)方式對研究對象進行分析,結果發現,那些大腦海馬體(hippocampus)含鐵質較高,再加上高程度的澱粉樣蛋白的人,比較容易出現腦部急速退化的現象。

負責這項研究的弗洛里研究所的史葛.艾頓(Scott Ayton)教授說:「對於認知能力比如短期記憶、執行功能和語言能力,腦中鐵質和澱粉樣蛋白較高的人,比那些腦中含鐵質較低但澱粉樣蛋白同樣高的人退化得更快,即使他們身體其他部分是健康的。」

艾頓又說:「雖然這些腦中同時有高程度澱粉樣蛋白,而鐵質較低的人最終也會出現認知障礙症,但出現時間要遲得多。」

大腦的海馬體,是感情和記憶中心的部分。過往有關認知障礙的研究指出,病人的腦部會出現異常的澱粉樣蛋白質,在腦部沉積成塊狀物,稱為神經斑(plaque)。它們會阻礙了神經系統的正常運作,甚至導致腦細胞死亡。然而,對病人處方減低澱粉樣蛋白的藥物,並未有太大療效。

根據這項研究,研究人員將用現有的藥物「除鐵酮」(Deferiprone)來減低腦中過量的鐵質,看是否會緩解認知障礙症。可望於今年底開始進行藥物試驗。

艾頓教授說,如果藥物試驗證明減少腦中鐵質能緩解病情的發展,可能將來醫生最好是在腦退化症剛開始時就用這類藥物,和更早地開始治療。

艾頓說:「我們設想在未來,你60歲時醫生會讓你去進行體檢,包括腦部核磁共振掃描檢查──這很快,便宜和無痛苦。」艾頓說。

不過艾頓提醒人們無須減少鐵質的攝取量,因為腦部鐵質的含量與鐵的攝取量及血液的鐵含量無關。鐵質與氧合成,可以產生能量,但同時亦會產生氧化壓力,跟鐵生銹的情況一樣。

認知障礙症是一種腦部疾病,患者腦細胞死亡的速度很快腦部萎縮,引致腦部功能嚴重衰退。患者不但越來越健忘,理解、語言、學習、計算和判斷能力被削弱,認知障礙症中最主要的類別為阿茲海默氏症,超過7成患者都屬於此類。

認知障礙亦可能由於血管性病症產生,包括因腦中風或血管疾病導致的障礙,亦可能因情緒抑鬱、營養不良、甲狀腺分泌失調、藥物中毒等引起。估計現時全球有4,700萬人罹患認知障礙疾,至2050,患病人數可能會達一億一千五百萬人。

七月初在醫學期刊《刺針》發表的一篇文章指出,三分之一的阿滋海默氏症是可以預防的,最重要是由小養成恆常運動、健康飲食、不吸煙、控制血壓、體重、糖尿病及抑鬱症等。此外,在治療方面,維持社交生活可能比用藥更有效。

多項研究均指出所謂地中海飲食,包括全麥穀物、各類漿果、橄欖油、深色的葉菜及適量家禽及魚鮮等,均有助防治認知障礙症。美國加州大學一項研究更稱可減低認知障礙症風險達30-35%。

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