澳洲樹熊在本世紀內消失!這個令澳洲舉國不安的警號因何響起?

樹熊是澳洲的特有的動物,牠們慵懶的形象、溫順的性格,可謂人見人愛。遊客來到澳洲昆士蘭,觀賞樹熊往往是必備行程之一。然而由於多種原因,人們可能在本世紀內,看著樹熊走向滅絕。

澳洲樹熊基金會(Australian Koala Foundation)今年5月宣布,相信現時澳洲的樹熊數量只有不足8萬隻,這物種可被列入「功能性絕種」的類別。基金會的總裁狄寶娜‧泰伯特(Deborah Tabart)呼籲澳洲盡快實施樹熊保護法(Koala Protection Act),確保不會失去這個象徵性的物種。

該組織由2010年開始在監察樹熊的情況,他們發現在全國407個州選區中,有41個地區有樹熊棲息,但其中只有5個地區的樹熊數量超過5,000隻。

所謂「功能性絕種」,是指某個物種數量已減少到無法維持在生態系統中的功能,或是因物種數量過小,以致於無法避免近親交配,導致物種出現遺傳漂變化,適應能力減少。

據估計,1788年英國人登陸澳洲時,樹熊數量超過千萬,然而研究顯示,澳洲1990年代只剩下約43萬隻,到2010年更減至20萬隻,如今已剩下不到8萬隻,專家認為,樹熊極有可能在50年內絕種。

研究人員發現,在布里斯班(Brisbane)西南20公里的帶棲息的樹熊族群中,遺傳差異有減少的情況;昆士蘭東南部地區的樹熊數量則出現大幅減少。

樹熊學名為「樹袋熊」(Phascolarctos cinereus),又稱為「無尾熊」。樹熊雖稱為熊,但牠們本屬有袋類動物,身體有育兒袋,用以載着發育尚未健全的幼樹熊。樹熊主要在澳洲昆士蘭、新南威爾士、南澳大利亞和首都坎培拉等地棲息,以桉樹的樹葉和嫩枝為食物。樹熊一般很少飲水,身體從樹葉吸收水份,所以當地人稱牠們為「Koala」,就是「不喝水」的意思。

樹熊是澳洲生熊系統的重要一環,由於桉樹葉十分粗糙,樹熊將桉樹的樹葉消化後,排洩物落到地下,保持土地肥沃,為桉樹提供養份。另一方面,澳洲犬(dingoes)、老鷹(wedge-tailed eagles)、貓頭鷹以至野生的貓、狗和狐狸都會捕食樹熊。

澳洲樹熊數量減少,主要原因是氣候變遷、棲息地減少和受細菌感染。例如昆士蘭和新南威爾斯部分內陸地區出現嚴重乾旱和熱浪。近年來由於人類居住環境不斷擴大,威脅到野生樹熊的生存空間,樹熊尋找棲息地越見困難,賴以提供主要食糧的樹林也在縮少。

澳洲東北森林聯盟(North East Forest Alliance)聯盟發言人戴倫‧普格(Dailan Pugh)說:「過去4年,已有2,500公頃優先保護的樹熊棲息地被坎伐。」此外,樹熊會感染衣原體細菌,罹患免疫不全症候群的情況正在增加。

2012年5月,昆士蘭、新南威爾斯和首都坎培拉已將樹熊列為易危物種(Vulnerable species,簡稱VU),但澳洲現時未有完備的全國性野生動物權益法,有關法例只在州和地方實施。

樹熊減少令澳洲舉國不安,亞麥格理港(Port Macquarie)樹熊醫院(Koala Hospital)總監切恩.弗雷根(Cheyne Flanagan)說:「如果我們失去了這個國家象徵,將會是澳洲的恥辱。」

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