巨型飛船即將推出,空中天台夢想能否實現?

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1937年3月4日,德國製造的興登堡號飛船(LZ 129 Hindenburg)在法蘭克福升空,開始第一次跨越北大西洋的商業飛行, 約八十年後,耗資6000萬英鎊打造的全球最大飛行器Airlander 10,即將於4月初在英國首次試飛。

從18世紀開始,世人一直在實現建造大型飛船的夢想。英國最新推出的飛船,是這個夢想的延續。此外,美國洛歇公司亦進行建造商用飛船的計劃,並計劃於2018年推出市場。不過專家指出,這架飛行器的市場接受度令人質疑。

飛船的基本設計,是一個巨大的氣囊和推進、操縱系統。氣囊中充入輕於空氣的氣體(如氦氣等)讓船體浮升,用發動機帶動螺旋槳推動船身,以船尾部分操縱航行方向。

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美國內戰時,北軍曾嘗試用大型氣球作偵察用途。1930年,英國製造了飛船R101號,但同年10月試飛往印度途中失事。然而,最著名的當然是德國齊柏林公司製造的興登堡號飛船。可惜這飛船在1937年5月6日首航抵達新澤西時爆炸,36名乘客及機員罹難。此後由於直升機及飛機的普及,速度有限的飛船未有發展,現時它的用途就主要在廣告宣傳,也有用作豪華觀光。

即將試飛的Airlander 10的超級飛船身長90.6米,相當於1個足球場大小,比最大型客機空中巴士A380及波音747-8長了約18米。它的高度是25.5米,相當於6輛雙層大巴士。

飛船不需要跑道,也不局限於在陸地降落,可在水面、冰、沙漠等平面著陸。製造商混能航空交通公司(HybridAir Vehicles)預期,這架飛行器的商業用途包括休閒航行、持續的空中研究以及將貨物載送到難以抵達的地區。

飛行器載重量可達10噸,可容納48名乘客,並連續飛行5天,速度達到每小時92公里。混能航空交通公司也打算生產載重50噸的機型。本來Airlander 10是為美軍而研發,用於空中偵察用途,但隨著美國削減軍費,這項計劃由英國接手。

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雖然新的飛船氫氣改成氦氣,安全性大大增加,推動飛船的引擎亦比上世紀三十年代進步,但巨型飛船始終不能解決體積大及速度慢的問題,飛船雖然不用跑道,但需要大的空間升降,亦由於體龐大,容易受強風影響。英國皇家航天學會會員金馬倫(Don Cameron)更質疑,氦氣的價格上升,加上有市場的接受程度成疑,世人的飛船夢到底能否實現,還在未知之數。

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