北美超高溫引爆極端天然現象──「熱蓋效應」、「火積雨雲」和密集閃電,令人們束手無措,專家有何建議?

今年6月30日傍晚,在加拿大卑詩省(British Columbia,或稱英屬哥倫比亞省)中部小鎮利頓(Lytton)居住的愛迪絲(Edith Loring-Kuhanga),正在家中參與網上會議。街上突然傳來警號,未幾,一位同事來電,告訴她要立即撤離。

愛迪絲抓起原本準備翌日公幹所用的行李篋和電腦,趕快離開住所。

這時利頓鎮南部已經起火,火勢在超過每小時70公里的風速下,幾分鐘之內就蔓延了整個小鎮,大部分房屋和建築,以及救護車站和騎警分隊都被焚燬。

自1968年以來一直住在利頓的馬基夫(Eli Makeiv)說,他只有10分鐘的時間離開該鎮,途中只見煙霧瀰漫,他說:「我看不到要去哪裏。」他又補充:「就像一個炸彈爆炸了。」

利頓在溫哥華東北約260公里,約有1,000名居民,往年6月的夏季均溫只有24°C。然而,受到近日加拿大西部和美國西北部的熱浪影響所及,利頓早前錄得攝氏49.5度的高溫,連續3天刷新加拿大最高溫紀錄。在美國西北部的波特蘭,錄得46.1度;西雅圖6月17日錄得42.2度,是1940年度以來最熱的記錄。

氣候專家認為,氣候危機已逼在眉睫。美國和加拿大的熱浪是對全球決策者、政界和社會人士的警示。熱浪侵襲西伯利亞、歐洲、亞洲、澳洲等地區,全球各國都應該為極端天氣作出準備。前英國政府首席科學顧問、大・柯寧說:「有誰會預計卑詩省溫度會上升至攝氏48或49度?」

卑詩省首席法醫官(Chief Coroner)麗莎.拉普安特(Lisa Lapointe),由6月25日起的5日間,估計有486人因熱浪致死。該省氣象局的溫度預報專家阿爾姆・卡斯特揚(Armel Castellan)表示:「這波熱浪的狀況,確實是極度駭人⋯⋯一點也不誇張。」他又說:「我們對於一而再、再而三的連續高溫歷史破紀錄,真的是嚇壞而不知所措!」

連日高溫,一般認為是出於「熱蓋」效應(Heat Dome、或稱「熱穹」)。6月26日,北美上空出現了一個巨大的馬蹄形高壓脊,令原本較清涼的噴射氣流(Jet Stream)無法進入;當地的溫暖空氣「悶燒」,引致氣溫持續上升。受影響的地區,在加拿大以亞伯塔省為主;美國則以華盛頓州、奧納岡州、蒙大拿州、愛達荷州與加州。

此外,超高溫現象所引發的野火,會產生火積雨雲(pyrocumulonimbus clouds)的大氣現象,包括暴雨、頻密的閃電以至龍捲風(Tornado)。強風除將餘燼吹到其他地區,雷擊也會引發更多野火。

火積雲的形成,是當野火上空的空氣變得非常熱時,形成一股快速向上移動的風,又叫做上升氣流(updraft),它能像煙囪一樣讓煙霧流入大氣中。空氣上升後會冷卻和凝結水氣,形成火積雲。當雲層上升,就形成雨暴和雷雨。

北美偵測網絡(North American Lightning Detection Network)自6月30日下午至7月1日早上這段時間,在加拿大已經錄得超過70萬次閃電。美國加州大學洛杉磯校區(University of California Los Angeles)氣候科學家丹尼尔·斯温(Daniel Swain)表示,他觀察了火積雲現象多年,這是最極端的單一事例。他又說:「這是真正的火風暴,伴隨數以千計的閃電,相信會產生無數新的火頭。」

倫敦大學學院(University College London)的全球變化科學(Global Change Science)教授西蒙.路易斯(Simon Lewis)說,近日的極端炎熱天氣在兩方面提出警告。「要減低極端的熱浪,我們必須將碳排放降至零;此外,我們要適應由人類的新氣候情況。」

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