加拿大麥市超大型山火仍無法控制。漫延之快速絕不正常! 究竟和當地的氣候有什麼關係?

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今年五月三日,居住在加拿大麥克默里堡的馬特‧赫伯迪奇如常到油田上班。當日山火已蔓延到市外,有些人已經撤離。下午二時,公司管理層召集員工表示:「你們想離開的,都可以離開。」馬特說:「這時大塊大塊的灰燼就掉下來,他知道必須撤離了。」

數小時後,麥克默里堡全市入一片火海,全市居民倉皇撤離。

來自菲律賓的新移民安東尼說:「當我們知道大火迫近時,便馬上執拾物品上車準備離開,但上到街時,我們看到火不是在數里外,而是在幾公尺外。」

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麥克默里堡大火至今已超過一星期,影響範圍已逾1,610平方公里,接近一個半香港的面積,雖然本周初天氣稍涼及有微雨,但火勢仍然未受到控制。至目前為止,已有近十萬人被迫疏散,其中麥克默里堡全市八萬八千人全部撤離,不少人入住收容中心。

雖然山火肇因未明,但大火漫延迅速則與氣候暖化有極大關係。加拿大森林服務部研究員、英屬哥倫比亞大學林業系客座教授渥頓(Mike Wotton)說,去年冬天溫暖,降雪量僅及正常一半,由於積雪稀少,樹木水份不足容易起火。當地上空空氣質量渾濁,濕度超低,再加上今年早春氣溫高,造成空氣乾燥。

氣象學家多月來一直擔心溫暖天氣對當地森林的影響,麥克默里堡今年四月,曾有幾天氣溫高達攝氏27度,五月三日,當地氣溫更高達攝氐32度。

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加拿大自然資源部數據顯示,過去25年來,加拿大每年平均發生近8,300宗山火,近230萬公頃區域被波及,但近年山火所到之處摧毀性更大。英屬哥倫比亞大學林業系客座教授安迪森(David Andison)說,氣候變化模型與研究結果還顯示,未來幾年山火季節會變得更長,火勢會更猛,這一切都將變成新的常態。

除了加拿大,美國及地球大部分地區都因為炎熱的天氣而發生山火。單在美國,去年已焚燬了一千萬公頃的林木。美國林業部生態研究員(Matt Jolly)認為:「(在部分地區)全年都是山火季節。」林業部的報告去年更指出,由於氣候變化,該國的山火季節比1970年代長了78日。

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另一個困擾加拿大的現象涉及一種開採油沙的活動。油砂(Oil sands,亦稱焦油砂)是一種黏土、水、石油和瀝青的混合物。加拿大的油砂蘊藏量甚大,僅次於沙特阿拉伯及委內瑞拉。

開採者將採出的油沙和熱水混合,讓沙石自然沉降,分離出瀝青,剩餘的漿液以泡沫浮篩法(froth flotation)提取石油。然而,過程中使用大量能源及清水資源。

開採沙石提取石油為麥克默里堡及所屬亞爾伯特省帶來巨大的經濟收入,也造就了以千計高薪的職位。環保分子則指這些加速地球暖化。

馬特也說:「天氣這麼熱,你也會想到遲早會出什麼事吧!」他也覺得開採油沙影響土地生態,不過他說:「但賺到錢嘛!」

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