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國際議題

他們強在那裏?美國太空總署新聘12位太空人將接受甚麼特訓和任務?

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美國太空總署令年較早前透過公開招聘,新聘了十二位太空人,於八月底正式進入在休士頓的詹森太空中心(Johnson Space Center)接受嚴格訓練,順利通過測試後,他們將擔負美國未來的太空任務,包括前往國際太空站上執勤、以至前往火星。

美國太空總署(NASA)今年六月在官方網頁公布最新一批太空人名單和照片,本次篩選競爭異常激烈、報名人數多達18,300名,打破過往歷年的人數紀錄。結果有12人獲選,包括5名女性和7名男性,年齡由29至42歲,其中一名是韓裔的Johnny Kim。

十二名入選的未來太空人來自不同行業,有醫生、大學教授、機械工程師、海洋生物學家及幾位軍方人員,包括前海軍及空軍及海豹突擊隊(SEAL),幾乎都是各領域的精英。他們受訓兩年後,有機會駕駛美國最新的獵戶座太空船「Orion」號太空船,前往火星探索,預料最早可於2019年成行。

獲選受訓的新進太空人羅柏.庫林(Robb Kulin)。

美國曾在1960、70年代與前蘇聯(USSR)進行太空競賽,但在成功登陸月球後,由於太空計畫長年鉅額支出,自1993年後多項航太計畫均相繼擱置,並將相關設備和基地出租給如SpaceX般的民間的航天科技公司使用。然而特朗普總統上台後,重新發展美國的太空夢。

入選受訓其中一人是羅柏.庫林(Robb Kulin),原在航天公司SpaceX任職,負責設計、製造及發射火箭及太空船。他說:「希望引進一些商業的看法。」

現年三十三的庫林來自阿拉斯加,在加州大學獲得物料科學碩士,曾在國家科學基金資助的一個研究項目任職,敲掘冰層及冰河以研究史前的空氣,後來加入了SpaceX,才漸漸體會太空是人類的另一個領域。

根據太空總署的資料,應聘太空人的人士須持有科學、科技、工程或數學的大學學位,有畢業後的工作經驗,同時要視力良好、身高五呎二吋至六呎三吋,血壓正常。

訓練課程殊不輕鬆。現年62歲的現役太空人當努.比提(Donald Petite)說:「課程好像將四年的大學課程濃縮到兩年,期間更沒有暑假。」

太空人的技能訓練包括:身穿太空衣及波鞋在游池踩水,以習慣在失重狀態下走路,亦要在在太空艙內爬上爬下,每日要來回四十次之多。學員亦要練習駕駛T-38噴射機。此外,他們還要學點俄語,以便與運載補給物品的俄羅斯太空船聯絡。

太空人還要習慣穿著太空衣,比提說:「太空衣焗熱又不舒適,當你要除下時,身體好像一條蟲從衣服裏滑出來,又仿似某種細少的生物從繭爬出來。」

太空人完成兩年訓練後,更要視乎被委派的任務,參與不同的訓練。倘太空人要被委派到國際太空站上執勤六個月,他或她就可能要接受兩至三年的額外訓練。包括在太空進行實驗及研究,和修理船上的設備。這些工作會佔去太空人大部分的時間。

美國新一代太空船「獵戶座」(Orion)。

太空人進行任務時毫不輕鬆。前太空人,現任太空科學促進中心主席的格里.莊遜(Greg Johnson)憶述被派往穿梭機進行一次環繞地球的短程任務:他與隊員幾乎不停地工作,在短暫的休息時間,又忙於拍照、錄影及打電話給家人。

比提曾經擔任的任務歷時較長,包括曾被派往在國際太空站上逗留了超過六個月,期間每星期只有一天休息,不過他盡量爭取時間,做一些在地球上沒有機會做的事情,他說:「我不喜歡在軌道上做在地上做的事,在太空站上的六個月,只打了六次電話」。其餘時間,他忙著拍攝的相片、以及把握機會做實驗。

那麼做太空人薪水是否吸引?根據太空總署的資料,太空人的入職新酬每年由六萬六千美元到十四萬四千美元起,受訓完畢會調升至約十五萬美元。比提說:「我想沒有人會發達。薪酬視乎申請人的學業成績和工作經驗。」

太空總署訂下規定,以防止太空人在外間賺取財政回報。例如他們撰寫書籍不可收取版稅、演講不得收取費用。此外,太空人不可收取禮物,即使是航天公司免費招待他們打哥爾夫球也不可接受。

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