迪士尼將失去米奇老鼠的版權,人人都可以利用這個卡通人物創作故事。但人們願意看到一個面目全非的米奇老鼠嗎?

1928年11月18日,首部有聲動畫「汽船威利號」(Steamboat Willie)在紐約上映,在這黑白電影中,一隻戴著長筒帽、穿著短靴的老鼠駕駛汽船,輕快地吹著口哨,這就是今日人所皆知的「米奇老鼠」(Mickey Mouse)。由於這是首部運用合成音效的電影,引起大眾注目,也令卡通人物米奇也一炮而紅。

現時年屆93歲高齡的米奇老鼠,有着圓圓的大頭和大耳朵、梨形身體,先後出現在超過130部電影中,也有狗朋友布魯托(Pluto)、高飛(Goofy)及唐老鴨(Donald Duck)等同伴,還交了女朋友米妮(Minnie Mouse)。

米奇老鼠成為迪士尼公司成為標誌性的形象,深入人心;加上各種印有米奇肖像的產品上,為公司帶來800億美元的收入。

然而,米奇老鼠的肖像版權限期將於2023年12月31日屆滿,一旦版權過期,任何人都有權使用米奇的形象生產商品或進行創作,而毋須徵詢迪士尼許可或支付版權費用。藝術家亦可隨意使用米奇進行創作。

米奇的版權之所以可以延長95年之久,依靠的是迪士尼公司背後強大的律師團隊。

2016年,迪士尼總法律顧問艾倫·布拉弗曼(Alan N. Braverman)撰文披露,迪士尼法務部大約有350名律師,其中包括首席律師、普通律師、專利法執業律師、首席執行律師、和專責電視和電影業務的律師等。

上世紀70年代,當時的美國版權保護期限是56年,也就是說,迪士尼在1984年就會失去米奇老鼠的版權。但是迪士尼不希望失去這樣一個標誌性的形象,在法律團隊的強力游說下,美國國會1976年通過版權修正法案,作品版權在創作人身後再加50年才過期,匿名作品或公司作品的保護期同時亦延長至75年。

1998年,版權修正法賦予的創作作品的75年版權期限即將届滿時,迪士尼再次展開游說活動,國會於是在1998年通過《著作權年限延長法案》(Sonny Bono Copyright Term Extension Act,簡稱CTEA),訂明凡於1923年前創作的作品,版權期限全部終止;而1923年後創作的作品,版權年限延長至作者去世後70年,並且將團體作者的著作權年限延長至「創作後120年」或「公開發表後95年」。

由於該案米奇老鼠的版權會延長至2024年,人們戲稱之為「米奇老鼠保護法案」。

加州大學洛杉磯分校傳媒和法學專家丹尼爾·馬耶達(Daniel Mayeda)表示,迪士尼曾通過多種方式延長米奇老鼠的版權,但這次可能真的到期了。

馬耶達又說: 「所有人都可以用米奇創作新故事,但如果太過類似迪士尼的原創版本,仍可能面臨版權訴訟問題。」他還提到,如果是商標,那是沒有時間限制的,迪士尼基本上可以永久擁有商標,也可以繼續使用商標上的各種元素,無論是單詞、角色還是其他東西。

電影《小熊維尼:血與蜜》

除了米奇老鼠,普魯托、高飛狗、唐老鴨等角色將於2028年起不再受版權法保護;此外,一些卡通人物如小鹿斑比、小飛象、白雪公主和七個小矮人等也將在未來幾年不再享受版權法保護。

有人認為,這些經典形象會否被改得面目全非?

今年1月,小熊維尼及同系列的多個卡通形象已經進入公共領域,可以出現在非迪士尼的故事當中。之後令小朋友喜愛的小熊和小豬出現在恐怖電影《小熊維尼:血與蜜》中,牠們被原作者拋棄後,成了連環殺人兇手。

迪士尼的卡通人物,主要以兒童為觀眾。相信,也沒有多少人想看到一個面目全非的米奇老鼠吧!

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