近期國際傳媒熱議的「稀土」,究竟是一種甚麼地球資源?它和高科技產品和武器工業有甚麼關係?

「稀土」最近在傳媒上炒熱,原因是隨著美中貿易戰出現升級趨勢,各方媒體不斷出現消息,中國方面可能考慮將停止稀土出口,作為貿易戰的「殺手鐧」,令美國失去這種對現代科技產品至關重要的物料供應。

然而,究竟有多少人對稀土有充份認識?現時,全球稀土儲量以中國位居第一,約佔世界總儲量的37%,生產和出口全球90%的稀土金屬,對全球稀土供應舉足輕重。

稀土金屬,或稱稀土元素,是指鈧(scandium)、鈰(Cerium)、鐠(Praseogymiun)、釔(yttrium) 、釹(neodymium)和鑭(lanthanum)等17種化學元素的合稱。稀土金屬廣泛運用於屏幕、電視、可充電電池、智能手機、電動汽車和激光儀器等,是現高科技產品的重要組成部分;稀土元素在軍事裝備中亦十分重要,如軍用發動機、飛機引擎、導弹導航系統和激光武器等。

不過,稀土元素在地球表面的分佈相當分散,而且常與其他物質如銅或鉛等形成合金,開採後須再過濾,才能析出這些元素。

此外,生產稀土時會產生有毒氣體和粉塵,開採稀土時還會產生釷等放射性物質,在提煉稀土的過程中還要大量使用化學物質,因而排放出二氧化硫、硫酸、酸性廢水等。中國政府2010年估計,該行業每年產生約2,200噸有毒廢水。

法國聖母院政治學教授歐仁‧戈爾茲(Eugene Gholz)說:「當稀土被開採後,最大的難題是如何加工,將這些元素從石頭或其他化合物中析出來。」

1980年代以前,世界各地都生產稀土,美國更是全球稀土產品主要生產國,其中加州的山隘礦場(Mountain Pass mine)是最重要的稀土礦場,但由於過濾過程排出有毒廢水,該礦區在2002年停產,現時擁有該礦的MP Materials公司每年仍提取約3,000至4,000公噸稀土,運往中國進行加工。

此外,澳州萊纳斯公司(Lynas Corporation Ltd.)是中國以外,世界上最大的稀土開採和加工公司之一,該公司原在馬來西亞設有稀土提煉廠,但馬來西亞政府基於廢料處理問題,暫緩延續其牌照。該公司最近表示會與德克薩斯州的藍線公司(Blue Line Corp)合作,在美國建造一處稀土加工設施。

根據美國國會政府問責辦公室(US Government Accountability Office)2016發表的一份報告,美國國防部佔全國稀土需求量的1%,全美國需求量佔全球的9%。雷神公司、洛歇馬丁和英國航太系統公司(BAE Systems plc)等軍工業公司,均採用稀土原素生產複雜的導彈和導航系统等。

2010年,中日由於釣魚台的領土糾紛,中國曾停止向日本輸出稀土,引發各國關注稀土資源的問題。美國參議院今年五月通過法案,鼓勵開發本土的稀土,和將稀土循環再用,奈布拉斯加州的「稀土鹽」(Rare Earth Salts)公司正回收舊光管,將其中的的稀土元素循環再用。

戈爾茲認為,倘中國真是禁止稀土出口,美國可以重開山隘礦場的加工設施,他說:「這是最便宜又最快捷的方法。」

除中國之外,美國、印度、南非、加拿大、澳洲、巴西、愛莎尼亞和馬來西亞等很多國家均有開採稀土。

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