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生命探索

蜜蜂是怎樣學懂玩球的?實驗說明牠們能自行解決問題。腦袋小不等於頭腦簡單!

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腦袋小不等於頭腦簡單!雖然蜜蜂的腦部只像一粒芝蔴般大,但卻同樣具有學習及解難的能力。

蜜蜂的智力一向令人讚嘆,蜂群可以建起結構複雜的蜂巢,生物學家亦知道,蜜蜂可以透過不同的方式搖動尾部,向同伴傳遞那裏有花蜜,及花蜜的好壞等信息。英國倫敦大學一組研究人員最近更發現,蜜蜂擁有學習能力,也可以解難。

倫敦大學瑪麗王后大學於本月23日在美國《科學》(Science)期刊發表的一項研究指出,他們首次發現蜜蜂能學習與典型覓食工作並無直接關聯的技巧。大黃蜂透過觀察同伴行為,能將球滾進指定地方,展現出意想不到和複雜的學習能力。

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參與研究的倫敦大學瑪麗王后學院生物學家拉斯.施特克(Lars Chittk)教授說:「 我們過去認為昆蟲大腦很小,因此沒有什麼靈活的行為,只有很低級的學習能力。我們的研究結果讓我們徹底放棄以前的觀點。」

研究人員在一塊板中間開了一個洞,注滿有糖的溶液。之後研究員將大黃蜂分成三組,第一組觀看一隻曾受訓的蜜蜂如何從洞中將球踢入洞內;第二組觀看磁鐵將球引進洞內;第三組只能看到球放在小洞中,這組蜜蜂需要自己想辦法取球及獲得美食。

科學家發現,第一組的十隻蜜蜂第一次就能將球推入洞中,並同時得到奬賞﹣糖液,並且往後能在更短時間內熟練地將球推入洞內,第二組蜜蜂在觀察到球被磁鐵吸進洞中時,亦有80%能將球推進洞內,又比第三組用較短時間。

研究人員又嘗試將球放在離洞不同距離的地點,即使「未經訓練」的蜜蜂亦能將距離最近的小球推進洞內。亦有蜜蜂是將球拉後,而非向前推入洞內。

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共同撰寫這份研究的瑪麗王后學院的生物化學博士奧利.勞柯拉(Olli Loukola)解釋:「這項研究說明,蜜蜂不單只是簡單地重複為其所演示的動作,它們有能力改善學到的技巧或策略。蜜蜂能使用和展示不一樣的方法,這個事實證明牠們有令人驚訝的認知能力。」

從事動物的社會認知研究的加州理工學院(California Institute of Technology)的拉爾夫.阿道夫斯(Ralph Adolphs)認為,「人類只要看到其他物種的行為,就可以瞭解其中的原理。蜜蜂則透過多次嘗試,慢慢改進。」他認為這是一種完全不同的學習機能。

一直以來,生物學家根據進化論將蜜蜂等昆蟲劃為低級動物,認為這些大腦很小的生命採花粉等行為只是一種低級本能,不可能有什麼學習和認知能力,更談不上靈活的認知活動。

Smart-Insects_7在另一項實驗,蜜蜂拉動繩子,取出裝有糖水的容器。

據目前所知,達成某種目標而學習解決複雜問題的能力,已知出現在人類、靈長類、海洋哺乳類與鳥類。然而人類對於昆蟲是否擁有這種能力則認識不多。

這類實驗證實,進化論未能解釋昆蟲的學習能力。施特特克教授表示:「昆蟲的小腦袋導致牠們行為靈活性受到限制,以及只能擁有簡單學習能力的這種想法,我們的研究結果破除最後一根稻草。」

加州理工學院的大衞.安德遜(David Anderson)專門研究果蠅。他不會認為昆蟲頭腦簡單,他較為喜歡形容昆蟲有「較緊密的神經系統。」他說:「蜜蜂的認知能力有多大,完全是一個未知之數。」

另一位生物學家奇連.佩理(Clint Perry)則認為說:「了解蜜蜂及其他昆蟲具有複雜的認知能力,讓我們更懂得欣賞他們,亦有助我們更容易地與牠們一起生活。」

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