環型飛機跑道顛覆傳統機場設計。除了升降技術、建造成本外,還有那些問題有待解決?

航空交通日漸頻繁,各國機場也面臨飽和問題。歐盟正資助荷蘭科學家,滙同多國科研人員,構思一個的環形的跑道設計,讓飛機可以從任何方向起飛降落。據說可以同時讓三架飛機起降,提高機場效率之餘,亦可縮短飛行時間,節省燃油成本。

這個被稱作「無盡的跑道(Endless Runway Project)」的新概念機場設計項目,由歐盟第七框架委員會(European Commission’s Seventh Framework Program)資助荷蘭研究員亨克‧赫塞連克(Henk Hesselink)和荷蘭國家航空航天實驗室(NLR)的團隊,與德國、法國、西班牙及波蘭等國的研究機構合作進行。

項目由2012年開始,據說已接近設計完成。這項設計更可能成為未來機場的藍本。

有關建議除了在業界引發討論,亦在社交媒體也引起熱議。英國廣播公司今年三月在「Facebook」上載了一段有關片段,引來了3,600萬人觀看。

根據「無盡的跑道」項目設計,這個環形跑道系統直徑約3.5公里,可容納最多三架飛機同時降落起飛。圓形滑行跑道讓飛機不用調整飛行方向,而能夠以任何最佳的角度著陸。

赫塞連克表示,環型跑道設計的初衷,是為了減輕側風(crosswind)對飛機航行造成的影響。側風是指吹過跑道的風,會讓飛機起降時難以與跑道保持平行。當側風非常強烈時,可能會造成飛機起落架損壞,釀成重大安全事故。飛行史上的許多事故,都是由於側風造成的。

環型跑道可以讓飛機在圓周上的任何點起飛並著陸。飛機只會迎着逆風而不會受到側風的影響,提高了升降時的安全性。

赫塞連克的環形跑道參考了賽馬場和賭場輪盤的設計概念。跑道外緣比內側高一些,飛機降落時,由於離心力的關係,會自動減速滑向跑道的中央。

環形跑道可能會對環境有利。由於減少了側風的影響,可以減少飛機升降過程中的耗油量。不僅如此,赫塞連克和他的團隊根據法國戴高樂機場數據資料,估計三條標準跑道長度的環形跑道,可以容納四條傳統跑道的流量。

圓型跑道也革新傳統的機場建築設計。赫塞連克建議在跑道下興建辦公室及停車場。

其實,早在 1919 年就有人提出環形跑道這個概念,當時《大眾科學》(Popular Science)雜誌中有篇文章就建議每棟摩天大樓的頂樓都應該興建環形跑道,讓商務人士可以直接飛到辦公室。1960 年代,美國海軍更開始建造環形跑道,並且讓飛機在環形跑道上練習升降,然而,環形跑道這個計劃從未真正順利實現。

環形機場跑道到現時還未真正實行的原因之一,是它需要改變整個機場的基礎設施,成本十分驚人,機師也得重新接受訓練,以熟習在環形跑道的升降技巧。

赫塞連克的意念在網絡上引來不同的評論。

有網民提出,由於跑道成「鑊型」,飛機的機翼降落時會觸碰到跑道的外側;也有機師指出;「機輪的外側磨損較快,起落架一邊的負荷也較大。」

另有一位荷蘭飛行安全專家說:「他的意念很有趣,但卻不實際。要興建一個全環型的跑道需要佔用較多的土地。同時,要準確地降落而要避免對起落架一側造成負荷,可能需要一套全自動的儀器降落系統。」

不過赫塞連克卻充滿信心。他表示會加濶跑道的濶道及減低孤道,設計一套環型著陸的系統。他補充說:「我們得承認,要落實這個無盡的跑道計劃仍需一段時間,最終落實時也許如現在的構想不一樣,但這些意見,加上模擬及實際測試,令我們得益不少,可以不斷改進設計。」

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