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牛油果受到全球各地人士熱捧,需求殷切,卻引來各種犯罪問題…

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6月20日,美國加州文圖拉縣三名在農產品公司任職的人士,盜竊了價值30萬美元的牛油果,被警方拘捕,警方表示,這宗是今年最大的一宗「大規模牛油果盜竊事件」。

在新西蘭,該國北島去年上半年已發生了近40宗大型的牛油果偷竊事件,每次盜採數十以至數百個牛油果。有農戶表示,盜採事件多在半夜發生,賊人潛進農場,將毛氈鋪在地上,然後用耙或徒手將牛油果摘下,轉買給當地的一些小商店、壽司店或三文治餐廳。

澳洲十多年來不斷有牛油果被盜採的問題,去年西澳大利亞奧巴尼(Albany)一位農戶曾被盜走價值二萬澳元的牛油果。農戶要在果園裝設圍欄及防盜攝錄機,防止農作物被竊。

數千年前,中美洲高地及哥倫比亞低地已有栽種牛油果,直至16世紀被引入歐洲, 20世紀初再傳入亞洲。美國人初時稱牛油果「alligator pear」,後來改名為較易發音的「avocado」,但並不受太多人喜愛。

近年,由於發現牛油果含有豐富的單元不飽和脂肪,有助減少心血管疾病及癌疾等,甚至宣傳為「超級食品」,漸受注重飲食健康及時尚的人們的喜爱,需求大幅上升。

根據美國農業部(USDA)的資料,美國人均食用牛油果,由2000年的每年兩磅,增加至2015年的七磅,即2015年美國人共食用了40億個牛油果。澳洲人食用牛油果過去12年亦由人均3磅增加至6.5磅。

英國著名美食品牌「PRET A MANGER」發言人表示,牛油果是增長最迅速的食材,倫敦更開設了全球首間供應「全牛油果」食品的餐廳,估計每日用去400個牛油果。而日本的麥當勞餐廳亦曾推出牛油果多士。

然而,種植牛油果耗水量甚大,美國加州北部是該國牛油果的主要生產地,但加州的水源並不充足;同樣地,澳洲亦經常有缺水的問題,以至供應並不穏定,引致間歇性的貨源短缺,令價格波動。

現時全球最大產地是墨西哥,2016年,該國牛油果出口總值達15億美元,越來越多墨西哥人非法砍伐松樹及杉木林,用以種植牛油果。自2000年起的10年間,墨西哥已損失了約690公頃的樹林,間接影響到在這些樹林棲息的帝王斑蝶,更影響到水源供應,因為一個成熟的牛油果園所耗水量,是一幅松樹林的兩倍。

數十年來,該國西部臨近太平洋的米卻肯州(Michocan)逐漸發展成牛油果的主要生產地,估計每日出口值一百萬美元的牛油果。米卻肯州的首府坦西塔羅(Tancitaro),隨處可見「收購牛油果」的標語。

由於牛油果需求殷切、價錢高、供應不穩定,繼而引來犯罪問題。有別於美國及澳、紐等地發生的盜採事件,墨西哥最嚴重的問題,是黑幫的介入。黑幫透過強搶、綁架等不法手段侵佔農民的農地,或向農民勒索,不然就焚毀農民的農作物。農民唯有組成自衞隊,購買槍枝及築成圍牆,不時更與黑幫衝突。

事實上,除了牛油果,單元不飽和脂肪仍可以從其他食物中攝取,例如魚油、乾果、未經烹煮的橄欖油或葵花籽油等。另一方面,牛油果的熱量也高,根據美國農業部的資料,一小杯牛油果(約150克)含240千卡的熱量,與1碗米飯(約200克)的熱量(232千卡)相近,而一隻同等重量的香蕉只是134千卡路里。

至於牛油果能保護心血管、抗衰老等各種說法,確實有一些相關研究,但目前還沒有明確的定論。要保持健康,最重要還是均衡飲食,多吃蔬果及恆常運動。

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