月球背面是甚麼?答案可能很快揭曉。2019年月旅頻頻,市民大眾參與已不再稀奇

中國探月工程辦公室宣布,「嫦娥4號」探測器在環月軌道成功實施變軌控制,順利進入月球背面預定軌道。按照原定計劃,「嫦娥四號」於今年1月3日降落月球南極艾特肯盆地(Aitken Basin)的馮・卡門(Von Kármán)隕石坑,屆時將是人類探測器首次在月球的背面軟着陸和進行巡視勘察。

「嫦娥4號」是在去年12月8日從西昌衛星發射中心發射。

月球和地球同步自轉,而月球自轉一周和繞地球公轉一圈所花時間相同,人們從地球上永遠只能看到月球的一面,人們通常稱面對地球的一面為月球正面,而不可見的一面為背面。直到1959年,蘇聯發射「月球3號」完成首次環繞月球創舉,才拍攝到月球背面的景象。

根據現有資料,月球正面與背面的化學組成物質截然不同,月球背面月地殼整體比正面厚,被「月海」(mare)或熔岩流(lava flow)覆蓋,推測是因為數百萬年來,一直承受太陽風及太陽曝曬,並受到石撞擊而成。

由於太空船航行至月球背面時,與地球通訊的無線電會暫時中斷,所以中國去年5月21日在四川省西昌衛星發射中心,發射鵲橋號中繼衛星,幫助探測器與地球通信。

今年是美國太空人岩士唐和艾德琳首次踏足月球50周年紀念。從1969至1972年間,美國曾進行了六次有人的登月任務,從月球帶返約382公斤月球石和其他樣本,但卻從未在月球背面採集到樣本。

今年多國均進行探月計劃。印度太空機構將於1月31日發射「月船2號」(Chandrayaan-2)探測器,展開該國第二次月球探測任務。中國的「嫦娥五號」月球探測器可能會在2019年年底登陸月球。

嫦娥四號的探測器。

多國的私營機構也有計劃在2019年發射月球探測器。例如以色列初創公司「SpaceIL」將在2月使用美國太空探索技術公司「SpaceX」的「獵鷹9號」(Falson-9)火箭發射月球探测器,計劃4月在月球寧静海區域登陸。此外,美國太空總署(NASA)去年11月與9間航天公司合作啟動登月計劃,包括月球快車公司(Moon Express)宇宙機器人技術公司(Astrobotic Technology)等。

自從1970年代,各國探月計劃一度停止。但近20年來,在月球兩極發現了冰和其他化合物,重新引發人們探索月球的野心。近年來,俄羅斯航天署的代表們和美國太空總署的官員多次討論在月球表面建立基地,開發月球資源,並作為探索火星及更遠的星體的燃料補給站。

另一方面,是私人企業開發太空旅遊項目的興趣越來越濃。月球最接近地球,成為最可行的太空旅遊目的地。去年九月,「SpaceX」和日本時尚網購大亨前澤友作(Yusaku Maezawa)簽署合約,最快將於2023年搭乘該公司的大型火箭進行環繞月球之旅。

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