多間全球性銀行準備聯手研發虛擬貨幣。虛擬貨幣會否帶動金融業變革?還只是一個「泡沫」?

自2009年比特幣(bitcoin)面世以來,以太坊(Ethereum)、達世幣(Dash)、萊特幣(Litecoin)等相繼出現,一時虛擬貨幣、數碼貨幣及加密貨幣成為熱門話題,世界上的大銀行都推動加入這個風潮。這個趨勢究竟如何帶動金融市場的變革?對傳統銀行業有甚麼影響?

瑞士銀行(UBS)今年八月底宣布,將與巴克萊(Barclays)、瑞士信貸(Credit Suisse)、 加拿大帝國商業銀行(CIBC)、匯豐(HSBC)、三菱日聯金融集團(MUFG)和道富銀行(State Street),合作發展由瑞銀(UBS)主導的「結算專用幣」(utility settlement coin,或稱USC)系統,以提升金融市場效率。

瑞士銀行這個系統是利用比特幣的區塊鏈(blockchain)技術,迅速地記錄交易,同時允許支付直達資產出售者,而不是像現在這樣首先經過結算所。預計明年可以實行。

「結算專用幣」是一種可以與全球央行發行的主要貨幣進行自由轉換的虛擬貨幣。比如,每一USC可以代表一歐元,也可以代表一美元,因此間接地受到各國央行現金的支撐,從而降低了它的風險。

美國達特茅斯學院(Dartmouth College)經濟學教授安德魯‧李雲(Andrew Levin)表示,由私人機構發行新的交易媒介並非新事,但他說:「最需要的是消費者和商界可以取得有穏定價值的貨幣,使用時亦無須支付額外費用,從而讓各中央銀行有充分理由去發行數碼及虛擬貨幣。」

現時人們都有使用的虛擬貨幣,例如在網路遊戲上,是以虛擬貨幣交易;又例如各商戶所推行飛行獎勵計劃、信用卡的積分,都可以購買實體商品和服務。現時出現的虛擬貨幣除了購買商品外,更可以像真正的貨幣互相兌換,有買入價和賣出價。

比特幣(Bitcoin)的構想,來自一個自稱中本聰(Satoshi Nakamoto)的人,2008年11月1日,「他」在一個隱秘的密碼學討論群組上發表文章《比特幣:一種點對點的現金支付系統》,闡述了其對電子貨幣的新構想。2009 年,他為該系統建立了一個開放原始程式碼項目,正式宣告比特幣誕生。

「中本聰」一直只通過電子通信與人交流,從未透露過其真實身份,2010 年12月12日,當比特幣漸成氣候時,中本聰卻從互聯網上銷聲匿跡。

比特來自電腦的信息量單位(Bit)。比特幣可以透過網上交易取得,或是透過採鑛(mining),用家用電腦搜尋64位元的數位組,然後通過破解一組方程式,與其他用家爭取比特幣。如果某位用家成功破解了一組數字,就可以得到一定數量的比特幣。最初是25個,2012年增加至50個,到2014年,最後一個彼特幣被開採後,比特幣數量限制在2,100萬個,以防止濫發,除非改變協議增加數量,否則這安排不變。

要開採比特幣,只需要簡單的個人電腦和程式已可「採礦」。由於數目減少,開採越來越困難,用家只可以在網上收購,形成價值越來越高,當初的只值約0.1美元,2013年底,一枚已漲至1000美元,本年曾一度升至5000美元,近期大約在4,600美元。

比特幣分為分比特 (0.01個比特幣)、 毫比特 (0.001個比特幣)及微比特(0.000001個比特幣)等單位。

比特幣並沒有一個中央銀行或機構監管,它是依靠一個名為區塊鏈網絡 (blockchain Network)的 「分佈式數據庫」互相監管 。每個帳戶都有一本 帳本 (ledger),它是一個電子檔案,記錄著所有的交易紀錄。這帳本擁有無數份副本,散佈存放在區塊鏈網絡上的每一台電腦裡,而每台電腦則稱為「節點 (node)」。

如果用戶A想用比特幣轉帳給 B,他就送一個訊息告訴網絡說:A的帳戶減 5 BTC,然後 B的帳戶加 5 BTC。在網絡中的每個節點都會收到訊息,並且將這筆交易記錄到自己的帳本裡,然後更新帳戶的餘額。

即使有駭客要將A的比特幣轉到自己名下,由於其他的用戶的交易記錄不符,當大家都不承認這個交易,交易就無法達成。

比特幣持有人可以在網上交易平台上,購賣貨品,但比特幣基本上交易用的虛擬貨幣,一組數字,無實質價值。比特幣交易採用匿名制,交易雙方均不知道對方身份,易成為洗錢、賄賂及轉移資產的渠道。

然而,透過區塊鏈系統,卻令比特幣可以延續至今,正式銀行都採納這個概念去發行虛擬貨幣。紐約梅隆銀行(BNY Mellon) 區塊鏈項目主管亞歷斯‧巴特林(Alex Batlin)說:「區塊鏈實在是一個很好及耐性的系統,最有趣的地方是,自從比特幣推出以來,還未有人能破解它,但它又完全是開放性的。」

然而牛津大學牛津互聯網研究所的維利·萊唐維塔((Vili Lehdonvirta)認為,類似比特幣的虛擬貨幣,現階段仍未能扮演傳統貨幣的角色。

諾貝爾經濟學獎得主羅拔‧席勒(Robert Shiller)九月初接受專訪時指出,「我認為目前推動比特幣的來源,和其他市場泡沫的例子相似,那就是一個『故事』。這個故事始於其神秘的創造者 — 中本聰,他的真實身分仍被熱烈討論,然後我們就有了一種新形式貨幣… 這聽起來很革命性,而且包含非常聰明的加密貨幣使用性和區塊鏈,因此啟發年輕人與積極人士,那正是驅動市場的原因。」

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