人類未來

機師95%的工作已由自動駕駛系統代勞,為什麼還沒有全自動駕駛的民航機?

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自動駕駛汽車及飛機先後在市場推出,自動駕駛的民航機似是指日可待。然而,專家相信,推廣自動駕駛載客飛機的其中一大困難是:要令乘客安心。

美國政府8月底宣布,允許商用的無人駕駛小型飛機日間在人口稀疏的地區飛行。飛機重量不超過25公斤,飛行高度最高為122公尺。另外,無人機不得飛離操控人員的視野之外,每小時時速不得超過160公裡。估計一年內將有60萬架商用無人機在美國上空盤旋。

商用的無人駕駛小型飛機日益普遍,為何現時還未有無人駕駛的民航機?

回顧飛行技術的發展,自動飛行技術續漸取代機師的工作。早期的民航機除正副機師外,還有飛行工程師(Flight Engineer)職位,負責調控機上的各種飛行系統,如油門、液壓操控、機艙增壓、電力等系統。1980年代引入了自動駕駛技術後,駕駛艙才改為二人的編制。現時民航機師95%的工作, 包括設定航線、轉換飛航區的無線電頻率以至其他工作,均依賴導航管理系統自動操作。

英國皇家航空協會出版的《航空雜誌》總編輯羅賓遜(Tim Robinson)說:「現時只有飛機的升降由機師操作,為何不將這5%的工作也交由電腦負責?」他補充:「電腦判斷準確,不會醉酒、過勞及分心,比由機師駕駛更安全。」。皇家英國皇家航空協會本年初曾就應否於40年內取消機師駕駛飛機進行辯論,結果以約六比四的多數贊成。

自動駕駛的飛機,安全性不下於由機師操控的飛機,因為電腦不會有工作壓力,也不會受疲勞,情緒或其他因素影響。當然,過往亦曾有不少事例,飛機出現故障時因機師機警而避免造成意外,但這些事件畢竟少數,大部分的空難都涉及「人為因素」。

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2015年,德國之翼航空9525的副機師蓄意駕駛飛機撞山,149名無辜的生命陪葬;2014年失蹤的馬來西亞航空370號班機石沉大海;15年前,恐怖份子挾持客機撞向紐約世貿中心,釀成9.11事件。自動駕駛的航機或許可以避免這些人為事故的發生。

在軍事上,美國軍方已大量採用遙控駕駛飛機執行軍事任務,大如波音737載客機的無人軍機亦可以完全不需人手操縱,就可以從航空母艦上升降。

波音公司的總科技主任特雷西(John Tracy)說:「我們很有信心,在技術層面上,一切都已經就緒。問題只是認證、監管要求等程序,但更重要的是公眾的觀感,人們會安心乘搭一架沒有機師的客機嗎?」

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波音公司的對手空中巴士發言人則表示,該公司「並未發展自動駕駛的飛機。」美國聯邦航空局亦表示暫未有計劃發出自動駕駛民航機的認證。

美國佛羅里達科技研究院(Florida Institute of Technology)前航天專家賴斯(Stephen Rice)認為,人們難以接受無人駕駛飛機,因為人們覺得無人駕駛的火車及汽車就算失控,亦不一定會釀成失事,但「當飛機故障,會從天上掉下來。」

曾幾何時,升降機亦由一位操作員操控,今天,相信不會有人懷疑升降機的安全性,《航空雜誌》的羅賓遜說:「社會現正慢慢接受無人駕駛車輛,有朝一日當我們習慣乘搭無人駕駛汽車時,或以遙控小型飛機收發包裹時,無人駕駛飛機也不再有什麼稀奇!」

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